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INTER | El largo camino del Submarino Amarillo para lograr su primera Europa League
Publicado por: Gabriel Moya a las 11:44

Por Gabriel Moya/Foto: Archivo

El equipo de la ciudad más modesta en ganar un título continental europeo ha vivido dos décadas revolucionarias. Una historia con sangre latina, un descenso entremedio, referentes que marcaron historia y un futbol que da revanchas.

 

26 de abril del 2006, en un entones llamado Estadio Madrigal, 22.000 personas se dieron cita para un partido que echaba a volar los sueños de la hinchada de la pequeña ciudad de Villarreal. El elenco local Apodado Submarino Amarillo disputaba por primera vez una semifinal continental. Pero la historia no parte allí, parte quizá, en mayo del 2000 cuando el cuadro Castellonense ascendía a Primera División, para empezar a escribir el capitulo más emocionante de su historia que culmina con el título de Europa League conseguido esta semana.

La chispa que encendió la mecha

El Villarreal comenzaba el siglo con la fiesta del ascenso. Rompiendo el record de aforo, un quinto de la ciudad era abonada al equipo, y pudieron ver cñomo con gol de Jorge López se aseguraban el cupo en primera ante Las Palmas.

 

El club comenzó un proyecto a largo plazo. Las metas: una cantera sólida, contratación de jugadores prometedores, identidad de buen juego, humildad pero con protagonismo que los llevara a Europa. Una inversión de alrededor de €100mill. permitió la llegada entre otros de Diego Forlán, Robert Pires, Martin Palermo, Marcos Senna, Juan Román Riquelme y Manuel Pellegrini como entrenador.

La llegada de Pellegrini en 2004 con los años toma mayor peso. Sin ningún ánimo chovinista, hay que destacar el hito como un encuentro preciso para dar un salto de calidad para equipo y entrenador. En su primera temporada quedó tercero de La liga y desde entonces la meta siempre fue la parte alta de la tabla. Y no solo eso, comenzó el idilio europeo.

 

La temporada 2005/2006 jugaron por primera vez en Champions, llegando a la instancia de semifinales. En frente, un elenco de tradición como es el Arsenal de Inglaterra, que había ganado la ida por la cuenta mínima. Como una jugarreta del destino, quince años después, una nueva semifinal continental volvió a encontrar a estas escuadras.

 

Hace 15 años Jens Lehmann amargó la jornada atajando un penal a Juan Román Riquelme sobre el final. A la postre ese equipo aportaría varios nombres a la España campeona de Europa en 2008.

El infierno otra vez…

Tras la salida del Ingeniero, vino un periodo de tres años en que ningún técnico pudo mantener el cargo por más de una temporadas. El proyecto deportivo tambaleó a pesar de las semifinales de Europa League conseguidas el 2011 al no poder sostener ese nivel en el plano local.

 

La temporada 2011/2012 comenzó en Champions y terminó en segunda división. Un equipo sin referentes ni identidad perdió 14 partidos en los últimos 10 minutos, incluyendo el definitivo 0-1 Ante el Atlético que los mandó a la B.

Renacer

Un plantel que triplicaba en algunos casos el valor de la plantilla de otros equipos de la división, luchó hasta el final para cumplir el lema “Tornarem” (Retornaremos). Marcelino, un técnico experto en ascensos, más el compromiso de un seleccionado como Bruno Soriano dieron el impulso a un plantel que retornó a Primera con hambre de gloria.

 

Una nueva semifinal europea se consiguió el 2016, cayendo ante el Liverpool de Klopp. Se cimentaban las bases de un club ganador, al que se le sumó la llegada de Santi Cazorla en 2018, un verdadero trago de mística, pues el talentoso volante estaba prácticamente retirado y renació con el equipo, llegando a ser nuevamente seleccionado nacional.

 

Esa misma temporada vuelve al equipo Gerard Moreno, que junto al consolidado Manu Trigueros, son dos canteranos que se han convertido en baluartes del plantel. El 2019 llega el experimentado Raul Albiol, y a comienzo de esta temporada, el ex portero pincharrata Gerónimo Rulli y el técnico campeón de Europa Unay Emeri terminaron de conformar la columna vertebral del equipo.

Campaña de ensueño

El sorteo fue benevolente con el submarino amarillo: compartió el grupo I junto a Macabi Tel-Aviv (Israel), Sivasspor (Turquia) y Qarabag (Azerbaiyán) en Europa League, sin perder ni un solo partido.

 

En la fase final, dos llaves contundentes ante Dinamo de Kiev (4-1) y Red Bull Salzburgo (4-0) más una trabajada serie ante un fortalecido Dinamo Zagreb (3-1) llevó al Villarreal invicto a una cita con la historia, una nueva semifinal continental contra el Arsenal .

 

Esta vez, la llave se definió en Londres, con ventaja para los castellonenses que ganaron 2-1 en la ida. El partido en el Emirates fue jugado con una disciplina táctica impecable, Emeri aprendió las lecciones de sus eliminaciones pasadas en Champions (recordada es la llave que le remontó el Barcelona cuando dirigía al PSG) y aseguró un empate que llevó a su equipo a la final en Polonia.

 

La final contra el campeón del 2017 Manchester United tuvo emoción desbordante para los 9.500 forofos que pudieron asistir. Ni siquiera el alargue permitió  inclinar la balanza y ambos equipos terminaron empatados a 1 – 1 tras 120 minutos. No siendo suficiente para los nervios de ambas hinchadas, la definición a penales fue de extra duración, llegando al undécimo lanzamiento sin ningún yerro, colocando cara a cara a los porteros, De Gea frente a Rulli para definir el campeonato, y el argentino fue héroe de una fiesta que resuena en las calles de la humilde ciudad castellanesa, coronando una historia de Cenicienta, desde la nada a la elite europea.

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